All is not in the Family: Thoughts on ‘Integration’ of Russian Jews and Other Jewish Ethnic Groups in the US

Volume 17, 2012-2013 : Formal and Informal Jewish Education:
Lessons and Challenges in Israel and in the Diaspora

English abstract

All is not in the Family: Thoughts on ‘Integration’ of Russian Jews and Other Jewish Ethnic Groups in the US

Boris Gorbis, Esq. 
President, New Americans Foundation, Inc., USA 

This article analyzes active sources of continuing misalignment between the Jewish mainstream and the Israeli, Iranian and Russian-speaking Jewish colonies in America. These demographics maintain and enlarge their linguistic, cultural, religious and social autonomy away from the organized Jewish life in North America. To overcome this gap of irrelevance, the Jewish mainstream promotes 'Jewish education' and 'leadership development' programs directed at the second and third generations of 'ethnic' Jews. Such pull efforts require significant resources but are not likely to overcome the push away forces. Focusing on Russian-speaking Jews (RSJs) in the US, the article identifies major stumbling blocks of engagement, such as incorrect assumptions about the content of RSJs 'Jewishness', the unaddressed negative stereotypes, the asymmetry of 'needs', and the terms of joining the mainstream, whose worldviews and policies are often not shared by the 1st and 2nd generations of RSJs. The main obstacle to engagement by leadership development lies in the absence within these communities of trusted organizational structures necessary to establish 'parity' with the mainstream. To address disparity between the mainstream and its target populations, the article sketches an 'enabling model' of mutual engagement. A consistent and minimally intrusive investment into grass-root organizations and institutions within the ethnic Jewish communities is needed to produce truly effective leadership responsible to its constituency, capable of shaping the mainstream agenda and thus building a sense of mutual ownership of Jewish future in the United States.

Hebrew abstract

לא הכל נשאר במשפחה: מחשבות על אינטגרציה של יהודים רוסים, וקבוצות מוצא אחרות, בקרב היהדות האמריקאית

בוריס גורביס

מאמר זה בוחן את היחסים הלקויים בין הזרם היהודי המרכזי (ילידי ארה"ב) לבין היהודים הישראלים, הרוסים והפרסים בארה''ב. בזמן שהממסד היהודי משתדל לשלב מובלעות אתניות גדולות אלו, הוא נתקל בחשדנות, התנגדות ודחייה מצדן. דבר שמוביל לאוטונומיה לשונית, תרבותית, דתית וחברתית של קבוצות אלו, הרחק מהחיים היהודיים המאורגנים בצפון אמריקה. כדי להתגבר על פער זה של חוסר רלוונטיות, הממסד היהודי-אמריקאי מקדם תוכניות לחינוך יהודי ופיתוח מנהיגות בקרב הדור השני של קבוצות אלו, אבל ספק אם הן מצליחות להתגבר על כוחות ההתנגדות והדחייה מצדן. תוך התמקדות ביהודים דוברי רוסית בארה''ב, מצביע המאמר על המחסומים המרכזיים שמונעים את שילובם: הנחות מוטעות לגבי זהותם היהודית, סטריאוטיפים שליליים, חוסר מענה ראוי לצרכיהם, תנאי הצטרפות נוקשים לזרם המרכזי, והשקפה פוליטית של הממסד היהודי שלרוב אינה מקובלת על יוצאי בריה"מ. המכשול העיקרי טמון במחסור של מבנים ארגוניים שזוכים לאמון מצד חברי הקבוצה,שהינם הכרחיים כדי ליצור דיאלוג עם הזרם המרכזי. השקעה עקבית ובלתי-חודרנית בפיתוח מוסדות וארגונים של קהילות יהודיות שונות הינה הכרחית למען יצירת מנהיגות יעילה שמסוגלת להשפיע על מדיניות הממסד וליצור תחושת בעלות הדדית על העתיד היהודי בארה''ב.

About the author

Boris Gorbis 

Educated as an engineer and then receiving MA in psycholinguistics, Boris Gorbis immigrated to the United States from Odessa in 1975 after four years as refusenik. In 1980, Boris graduated from Hall School of Law at UC Berkley with a Juris Doctor degree. He is the author of numerous publications on cognitive lexicography and universal grammar, as well as legal and ethical subjects. His interest in the mutual engagement of immigrant communities and American Jewish mainstream reflects many decades of activism in the Russian Jewish communities of California and board membership of many American Jewish institutions. Boris is acutely aware of the need to create new and better meeting grounds for all Jews in North America. He is the founder of the America-Israel Museum celebrating a 'love affair' between Eretz Israel and America in the 20th Century.


Download article